Lago líquido en Marte

El polo sur permanente de Marte

La existencia de un gran lago líquido subterráneo en Marte ha sido confirmada.

Científicos han descubierto un lago bajo la superficie marciana en lo que, dicen, constituye un paso importante en la búsqueda de vida en el planeta rojo. El descubrimiento resuelve un debate de décadas sobre la presencia de agua en Marte, pues se solía pensar que esto no era posible dadas sus temperaturas extremas. Por consiguiente, la probabilidad de encontrar vida marciana se consideraba nula.

Sin embargo, de acuerdo a investigadores de la Universidad de Roma III, el lago se encuentra bajo el polo sur de Marte y tiene unos 20 km de diámetro. Anteriormente se había señalado la posible existencia de agua en los polos y se habían descubierto enormes depósitos de hielo, en 2016, pero en esta ocasión se trata de agua líquida.

Se cree que Marte era mucho más caliente y húmedo de lo que es ahora, y que poseía depósitos considerables de agua que habrían dejado sus marcas en lechos secos de ríos y en los valles de su superficie. El hallazgo reciente fue llevado a cabo mediante el MARSIS (Radar Avanzado de Marte para el Sondeo Subterráneo y de la Ionosfera, en inglés), instrumento a bordo de la misión Mars Express. El instrumento emite pulsaciones de radar que penetran la superficie y los casquetes polares de Marte, y mide las ondas de radio mientras regresan a la nave.

El autor principal del estudio, Roberto Orosei, analizó la información obtenida por MARSIS entre mayo de 2012 y diciembre de 2015 y se percató de un cambio profundo en el patrón de las señales de radio cuando provenían de la zona polar, en particular a una profundidad de 1.5 km bajo la superficie. Los investigadores trabajaron durante dos años para asegurarse que la conclusión no fuera a causa de otro efecto, hasta que descartaron todas las otras explicaciones posibles. Se trata de agua líquida.

“Podemos especular que este lago es el primer candidato para la existencia de la vida en Marte”, aventuró Orosei. “Este tipo de ambiente no es precisamente el de unas vacaciones ideales, o un lugar donde vamos a encontrar peces nadando”, añadió, “pero hay organismos terrestres que sobreviven, y hasta prosperan, en ambientes similares. Hay microorganismos en la Tierra que son capaces de sobrevivir hasta en el hielo”. Marte es todavía más frío que la Antártica o Groenlandia, lo que hace este descubrimiento más sorprendente.

Marte. Imagen de la NASA

¿Cómo es posible la existencia de agua líquida en Marte? El agua que se registró es una especie de fango o lodo salinoso. Es agua con una superconcentración de sal que ayuda a derretir el hielo a su alrededor antes de solidificarse. De la misma manera, la sal y la arenilla se usan en nuestro planeta para quitar nieve de las calles. El hecho de que fuera encontrada en el polo no tiene un significado particular; es tan solo una de las regiones donde el radar fue enfocado con mayor sensibilidad. Pueden existir depósitos líquidos bajo la superficie de todo el planeta.

Si se detectan otros lagos subglaciales, o incluso toda una red como la que existe en la Tierra, eso indicará que el agua líquida ha persistido en Marte desde hace unos 3500 millones de años, cuando era un planeta mucho más hospitalario.

 

Fuentes: Marte tiene una considerable reserva subterránea de agua, descubren científicos

Traducción: IIEH

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